Merge Turns 30: Co-fundadora Laura Ballance sobre los peligros de ejecutar un Indie hoy

Merge Turns 30: Co-fundadora Laura Ballance sobre los peligros de ejecutar un Indie hoy

"Sigue habiendo esta pregunta últimamente de '¿Necesitamos sellos discográficos?' Creo que la gente no reconoce lo que hacemos y el valor de nuestro trabajo ", dice el bajista de Superchunk.

"Cuando empezamos, no teníamos expectativas", dice Laura Ballance cofundadora del sello discográfico independiente Merge Records con sede en Carolina del Norte y bajista de la banda de rock indie Superchunk. "Era un pasatiempo de punk rock. No creíamos que iba a ser un negocio exitoso".

Ballance, quien creció en Goldsboro, NC – "una pequeña ciudad con muchos tornados", dice ella. – comenzó a fusionarse con el cofundador y guitarrista y vocalista de Superchunk Mac McCaughan en 1989, originalmente para lanzar música de bandas locales cuyo ciclo de vida de otra manera duraría unos pocos shows de bricolaje. Treinta años más tarde, su "hobby" es una potencia indie que ha lanzado álbumes aclamados por la crítica de artistas como Arcade Fire, Neutral Milk Hotel, Spoon y She & Him.

Merge celebra su éxito cada cinco años con un festival de varios días en Durham, Carolina del Norte. La celebración más importante de este año, llamada MRG30, se llevará a cabo del 24 al 27 de julio y presenta a los principales titulares Fucked Up, Destroyer, Waxahatchee y más. La asistencia tiene un límite de 750 para que todos puedan entrar dentro de Cat's Cradle, el lugar donde se encuentran la mayoría de los sets de Durham. (Se han realizado algunos espectáculos al aire libre o, este año, en el Teatro Carolina con capacidad para 1,300 personas). "Es como ir al campamento de verano por una semana", dice Ballance. "Ves a la misma gente una y otra vez, todos los días"

La asociación comercial de Ballance y McCaughan es el "yin y el yang" de Merge, que fundaron después de reunirse en una pizzería de Durham donde ambos trabajaban en la universidad. Más tarde, Ballance salió corriendo de Merge de su habitación mientras McCaughan estaba en la Universidad de Columbia. Sus roles en la etiqueta se han mantenido casi iguales desde sus primeros días, lo que se adapta a Ballance, de 51 años, quien dejó de viajar con Superchunk en 2013 debido a una condición auditiva. "Soy una persona loca, y él es una persona de ideas", dice ella. "Estoy cuidando los detalles, y él está arrojando más cosas para que todos lo hagan".

Superchunk, que generó suficientes ganancias para que McCaughan y Ballance vivieran hasta alrededor del 2000, publicaron sus tres primeros álbumes en Matador Records, dejando una vez que Merge había crecido hasta el punto en que la banda sintió que podía lanzar su cuarto LP, Foolish en la etiqueta. "Al principio, Superchunk definitivamente tomó mucho más tiempo que Merge", dice Ballance. "Pero de muchas maneras, la banda ayudó a hacer crecer el sello".

Billboard habló con Ballance sobre los peligros de lanzar y ejecutar un sello independiente hoy, navegando la transición de las ventas al streaming y cómo los acuerdos amigables con el artista pueden ser contraproducentes.

Sabiendo lo que haces ahora para dirigir una etiqueta, ¿le darías algún consejo a tu yo más joven?

Comenzamos la etiqueta en el momento ideal. No creo que cambie nada, ni quiero comenzar una etiqueta ahora. Los primeros años, llamaríamos a Cargo [distribution] en Chicago, y pedirían 50 7 pulgadas. Luego, en el '92, Corey Rusk de Touch and Go Records nos llamó, y Touch and Go fue distribuido por [Alternative Distribution Alliance]. Eventualmente, comenzamos a hacer [distribution] una vez que teníamos más conocimiento y el capital para hacerlo, y en 2009, decidimos ir directamente con ADA.

¿Por qué no comenzarías una etiqueta ahora?

Cuando empezamos a Combinar, pensamos que era algo divertido para ayudar a preservar y documentar lo que estaba sucediendo en nuestra escena local. Hoy en día, cuando la gente comienza a hacer cosas como esas, piensan que se van a convertir en millonarios o que será una startup. Hay estas emociones complicadas en torno a los sellos discográficos en este momento: a menudo estamos hechos para ser los malos. Sigue habiendo esta pregunta últimamente de "¿Necesitamos sellos discográficos?" Creo que las personas no reconocen lo que hacemos y el valor de nuestro trabajo, y lo difícil que es hacer todo lo que se necesita para curar, fabricar, distribuir y promover registros. Estaría bien que alguien empiece una etiqueta ahora, siempre y cuando no tuvieran la expectativa de que iba a ser su pan y mantequilla.

¿Cuándo llegó al punto en que se dio cuenta de que podría ser? ?

Mac y yo, principalmente, vivíamos de Superchunk hasta el 2000 y luego comenzamos a pagarnos un salario. A finales de los años 90, publicamos 69 Love Songs el conjunto de campos de los campos magnéticos, y eso fue mucho mejor de lo que habíamos anticipado. Nixon el registro de Lambchop, no tuvo un gran éxito, pero fue uno de los primeros discos a los que NPR comenzó a prestar atención. Sentí que eso fue un verdadero avance para llegar a esas personas. Eso me hizo pensar en cómo las personas de mi edad que tienen intereses similares se estaban moviendo hacia estas posiciones en los medios de comunicación a las que pueden ir: "Debemos revisar este registro de Lambchop". Fue un momento emocionante.

¿Cuál ha sido el momento más desafiante para Merge?

en este momento. Tuvimos la fortuna de comenzar cuando todavía sacabas un disco en tres formatos, y luego solo sacábamos CD y solo hacíamos vinilos para bandas que eran más grandes. Los CD son relativamente fáciles de fabricar. Puedes hacerlo rápido y bastante barato. Entonces Apple comenzó a vender descargas, y era como dinero gratis. Mucha gente se quejaba de cómo había piratería y la gente robaba música, pero resultó que la gente preferiría comprar una descarga de una fuente legítima, en su mayor parte.

A medida que nos alejamos gradualmente de las descargas y nos dirigimos a En streaming, volvemos a la década de los 80 en muchos aspectos financieros. Muchos de nosotros nos arruinamos por lo bueno y fácil que era ganar dinero. Durante un tiempo allí, los artistas pudieron realmente ganarse la vida después de publicar un disco, y eso es mucho más difícil ahora, pero esa expectativa sigue siendo que deberían poder hacerlo. Si las bandas sienten que su ingreso se está comprimiendo, nos culpan.

Has recogido algunos actos, como Spoon y Torres, que otros sellos habían caído. ¿Qué busca en las bandas de firmas?

Siempre estamos dispuestos a invertir y dedicar tiempo a desarrollar un artista y apoyarlos, incluso si los discos no funcionan bien de inmediato. Algo con lo que estoy luchando recientemente es que siempre hemos hecho estos acuerdos realmente amigables con los artistas, con fecha de vencimiento, y la mayoría de las otras marcas independientes en este momento están haciendo acuerdos a perpetuidad. Como artista, nunca sentí que eso fuera algo ético. Pero ahora, debido a la naturaleza del negocio, hay todas las oportunidades para que las bandas pongan sus cosas en [digital service providers] sin una etiqueta. Estamos luchando para que algunos de nuestros artistas eliminen su catálogo y vayan directamente con los DSP o mediante un agregador de algún tipo. Creo que existe esta desesperación, como: "Tenemos que aprovechar cada centavo que podamos conseguir, incluso si eso significa dañar nuestra relación que hemos cultivado durante los últimos años". El dinero viene antes de las relaciones muchas veces en este negocio, desafortunadamente.

¿Sus firmas recientes han estado haciendo esto?

Es más probable que sean aquellas con las que hemos tenido éxito, porque esas son los que se utilizan para un cierto nivel de ingresos, y esa compresión los está volviendo locos. Es más probable que tengan gerentes porque tienen éxito, y luego tienen el problema de que tienen a alguien que toma el 15% o el 20% de sus ingresos, por lo que necesitan aún más dinero, entonces el gerente comienza a buscar formas de La banda tiene más ingresos, y eso está eliminando a una persona más.

Carolina del Norte ha sido un campo de batalla para los problemas de justicia social y racial. ¿Cómo navega ese clima político?

Poco después de que se eligiera [President] Trump, algunas personas derribaron una estatua Confederada fuera del palacio de justicia, y unas semanas más tarde se corrió el rumor de que grupos de supremacía blanca iban a demostrar. La gente comenzó a concentrarse en el centro para contraprotegerse, y las empresas y las escuelas estaban cerrando porque tenían miedo. Nuestra oficina está en el centro de Durham, y sentí: "Tal vez no sea seguro para nosotros estar aquí". Pero Durham es bastante liberal, por lo que no suele afectar nuestras vidas cotidianas.

Este artículo apareció originalmente en la edición del 20 de julio de Billboard .


Cerrar menú
Cerrar panel